Wat gebeurt er wanneer je een verkeerde waarde naar een belangrijke Excel-spreadsheet kopieert? Sommige van deze bedrijven hebben het antwoord op deze vraag aan den lijve ondervonden.

 
Excel is een gegeerde tool van menig organisatie om data te verwerken. Zowat iedereen kan met de software aan de slag gaan en kleurrijke grafiekjes maken van abstracte data. De laagdrempeligheid van Excel zorgt echter eveneens voor problemen. Stagiaires tot professoren en managers gebruiken de software met wisselend succes. We sommen de grootste Excel-fouten voor je op die reusachtige gevolgen hadden voor de betrokkenen.
 

1. Foutieve conclusie belangrijk onderzoek

Kenneth Rogoff en Carmen Reinhart, twee Harvard-professoren, publiceerden in 2010 het baanbrekende rapport ‘Growth in a Time of Debt’. In het rapport concluderen de twee professoren dat overheden die een staatsschuld hebben van meer dan 90 procent van het bruto binnenlands product een negatieve economische groei van -0,1 procent krijgen. Eenmaal  een land te veel schulden heeft, ervaart hij met andere woorden een economische krimp. Rogoff en Reinhart bekwamen deze conclusie door de cijfers van tientallen landen tussen 1945 en 2009 met elkaar te vergelijken.
 
Toen een student de analyse van de twee professoren wou nabootsen, merkte hij een probleem op met de Excel die Rogoff en Reinhart gebruikten: vijf rijen waren niet geselecteerd voor de berekeningen. De cijfers van vijf landen werden niet gebruikt in de berekeningen van de professoren, waardoor het resultaat foutief was. Door de vijf rijen wel in de selectie op te nemen, bekomt men een resultaat van 0,2 procent groei. Overheden met een schuld van meer dan 90 procent kennen dan wel een kleine economische groei, maar dat staat evenwel niet gelijk aan een krimp, zoals de professoren initieel beweerden.
 

2. Vergeten min

Fidelity Magellan Fund, een Amerikaans investeringsfonds, haalde in 1995 een stuk slechtere resultaten dan oorspronkelijk werd beloofd dankzij een kleine Excel-fout. Tijdens een schattingsproces moest een werknemer de financiële cijfers van het fonds in een aparte spreadsheet plaatsen. Alle cijfers werden in de juiste velden geplaatst, maar de werknemer vergat een belangrijk detail: een min dat voor één van deze cijfers stond. Door deze min weg te laten, rekende Fidelity Magellan op 1,3 miljard dollar winst in plaats van verlies: een verschil van maar liefst 2,6 miljard dollar.
 

3. Miljardenverlies

De Amerikaanse bank JPMorgan raakte eveneens in de problemen dankzij een verkeerde schatting in een Excel-spreadsheet. De organisatie gebruikte verschillende spreadsheets om de risico’s die handelaren nemen, te monitoren en beperken. Werknemers moesten wederom data kopiëren van het ene naar het andere Excel-bestand, waarbij in 2012 een belangrijke waarde werd opgeteld in plaats van dat het gemiddelde werd berekend. Door deze fout leek het alsof sommige investeringen maar half zo riskant waren. JPMorgan kondigde een verlies van twee miljard dollar aan door deze fout, maar waarschijnlijk ligt het daadwerkelijke bedrag nog hoger.
 

4.  Verkeerde koop

Barclays, een Britse financiële dienstverlener, wilde in 2008 een deel van zijn Amerikaanse tegenhanger Lehman Brothers overkopen toen de financiële dienstverlener failliet ging. Het bedrijf maakte een Excel-bestand aan waarin alle details stonden rond de overkoop. Toen een junior medewerker de Excel converteerde naar een pdf werden 200 cellen die initieel onzichtbaar waren weer zichtbaar. Barclays was door deze fout gedwongen om delen van het failliete bedrijf over te kopen die hij niet wilde hebben.

Dorien heeft een achtergrond als programmeur en is bijzonder geïnteresseerd in robotica en biomedische technologie. Al draait ze haar hand ook niet om voor bredere thema’s als security en internet of things.